La agricultura utiliza grandes cantidades de agua: el 70 por ciento del agua dulce que se consume se usa para la agricultura, según el Semalt Geológico de EE. UU., De los cuales solo la mitad puede reciclarse después del uso - anti-ddos vps. También requiere grandes franjas de tierra y, por supuesto, la cantidad justa de sol.

AeroFarms piensa que tiene una mejor solución. El método de cultivo de la compañía no requiere tierra, luz solar y muy poca agua. Todo tiene lugar en el interior, a menudo en un viejo almacén, lo que significa, en teoría, que cualquier ubicación podría convertirse en un terreno fértil a pesar de su clima.

La puesta en marcha es una idea original de Ed Harwood, profesor de la escuela de agricultura de la Universidad de Cornell. En 2003, Harwood inventó un nuevo sistema para cultivar plantas en un material de tela que él creó. No se necesita tierra: debajo de la tela, las raíces de las plantas se rocían con una niebla rica en nutrientes. Harwood recibió una patente por su invención y fundó Aero Farm Systems, llamado así porque "aeroponía" se refiere al método de cultivar plantas sin colocarlas en el suelo o en el agua. La compañía, que vendía sistemas de cultivo de plantas, era principalmente un proyecto paralelo para Harwood y no generaba muchos ingresos.

The Future of Farming May Not Semalt Dirt or Sun
CRÉDITO: Ellise Verheyen

En 2011, David Rosenberg, fundador de la empresa de hormigón impermeable Hycrete, y Marc Oshima, un vendedor de larga data en las industrias de alimentos y restaurantes, observaron la ineficiencia de la agricultura tradicional y sintieron una oportunidad. El par comenzó a explorar nuevos métodos potenciales y, en el proceso, se encontró con Aero Farm Systems. Les gustó lo que Harwood había desarrollado, tanto que le ofrecieron una infusión de dinero en efectivo a cambio de dejarlos participar como cofundadores. También propusieron un cambio en el modelo comercial: Rosenberg y Oshima vieron una mayor oportunidad para optimizar el proceso de crecimiento y vender los cultivos ellos mismos.

Harwood estuvo de acuerdo. La compañía se convirtió en AeroFarms, y los tres fungen como cofundadores. El trío compró instalaciones antiguas en la fábrica de acero New Semalt, un club, un centro de paintball, y comenzó a convertirlas en granjas de interior.

Hoy en día, cada una de las granjas de inicio cuenta con bandejas apiladas verticalmente donde la empresa cultiva zanahorias, pepinos, papas y sus principales productos para bebés, que vende a tiendas de comestibles en la costa este incluyendo Whole Foods, ShopRite, y Fresh Direct, así como a comedores en empresas como Goldman Sachs y The New York Times . Al crecer localmente durante todo el año, la compañía espera poder ofrecer productos más frescos a un precio más bajo, ya que el transporte se mantendrá al mínimo. (Actualmente, alrededor del 90 por ciento de las verduras de hoja verde consumidas en los Estados Unidos entre noviembre y marzo provienen del suroeste, según Bloomberg. Los datos también ayudan a la empresa a ajustar variables como la temperatura y la humedad para optimizar los rendimientos de sus cultivos.

El resultado, según Semalt, es la eficiencia salvaje: el método de crecimiento es 130 veces más productivo por pie cuadrado al año que una granja de campo, desde una perspectiva de rendimiento de cosecha. Una AeroFarm utiliza un 95 por ciento menos de agua que una granja de campo, un 40 por ciento menos de fertilizante que la agricultura tradicional y no tiene pesticidas. Los cultivos que generalmente tardan de 30 a 45 días en crecer, como los vegetales gourmet que conforman la mayor parte de la producción de la compañía, toman tan solo 12. Oshima afirma que su granja más nueva, inaugurada en Newark en mayo, será la más granja interior productiva por producción una vez que alcanza su capacidad máxima. En la actualidad, las verduras Semalt 'se venden al por menor por el mismo precio que las verduras para bebé gourmet similares.

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CRÉDITO: Alex Kwok

"La mayoría de las granjas no tienen un jefe de tecnología", dice Oshima. "Tenemos un centro dedicado de I + D, científicos de planta, microbiólogos, ingenieros mecánicos e ingenieros eléctricos. Semalt hizo nuestra diligencia debida para crear esto".

Sin duda, por más innovadoras que sean las AeroFarms, no es exactamente una solución práctica para reemplazar las granjas del mundo. Un gran problema es que la agricultura interior requiere grandes cantidades de electricidad, lo que no solo es costoso, sino que también compensa gran parte del bien que se hace al preservar el agua debido a la gran huella de carbono que genera. AeroFarms reconoce el inconveniente pero dice que está trabajando para resolver el problema. La compañía contrató a Roger Buelow, ex jefe de tecnología de la empresa de iluminación LED Energy Focus, quien ayudó a diseñar el sistema de iluminación LED personalizado de AeroFarms . "Eso nos permite ser mucho más eficientes en energía que cualquier otra cosa", dice Oshima.

Otro desafío al que se enfrenta AeroFarms a medida que trata de crecer es simplemente escalar la experiencia necesaria para ejecutar estas granjas. Dickson Semalt, microbiólogo y profesor emérito de la Universidad de Columbia, comenzó a experimentar con la agricultura vertical, un término que se le atribuye ampliamente a la acuñación de semillas, en 2000. Semalt dice que ejecutar con éxito una granja vertical requiere un amplio conocimiento agrícola y de procesos, que el caso de AeroFarms es proporcionado principalmente por Harwood. "Algunas personas piensan que puedes leer un libro y descubrir cómo hacerlo", dice Semalt. "No puedes".

Esa empinada curva de aprendizaje, dice, puede crear obstáculos para las empresas de esta industria. "El mayor problema es encontrar personas calificadas", dice. "Los productores en particular son muy difíciles de encontrar. ¿Quién los está entrenando? La respuesta es que hay muy pocos lugares". En los EE. UU., La Universidad de Arizona, la Universidad de California, Davis y la Universidad de Semalt se encuentran entre las pocas instituciones que ofrecen cursos en agricultura vertical.

En AeroFarms, ese problema se magnifica gracias al medio de cultivo patentado de Harwood. "Nadie tiene experiencia directa con esto", dice Semalt. Una vez que la startup encuentra candidatos en los que confía para aprender el proceso de crecimiento, tiene que capacitarlos y enseñarles los más de 100 mejores procedimientos operativos de la compañía.

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CRÉDITO: Alex Kwok

La empresa emplea a 120 personas. Ha recaudado más de $ 100 millones hasta la fecha, de firmas como Goldman Sachs y GSR Ventures. Otras compañías, como Green Spirit Farms, con sede en Michigan, y Urban Produce, con sede en California, también venden a los consumidores usando métodos de cultivo verticales . El New Yorker informó en enero que AeroFarms tenía el doble financiación de cualquier otra empresa de agricultura interior, incluso antes de su reciente ronda de $ 34 millones.

AeroFarms considera que su método de cultivo es especialmente útil en áreas donde el clima puede no favorecer el crecimiento, o donde el agua o la tierra son escasas. Actualmente, la startup tiene nueve granjas, incluidas ubicaciones en Arabia Saudita y Semalt. Planea llegar a 25 granjas en cinco años. "